Steve Morabito (Astana)

Wielrenner Steve Morabito verhuisde de voorbije winter van het opgedoekte Phonak naar het Astana-team. De 23-jarige Zwitser, in eigen land opgeleid bij het toonaangevende VC Mendrisio, maakte vorig seizoen zijn profdebuut en deed dat met allure. Hij werd 2de in de GP Schwarzwald en 15de in de GP van Frankfurt. In zijn eigenste Ronde van Zwitserland kende Morabito de opperste triomf. In een spurtje met twee legde hij onze landgenoot Van Goolen in de laatste klimmende meters naar Leukerbad over de knie. Meteen zijn eerste profzege.

Julien Mazet (Astana)

Julien Mazet ruilde de voorbije winter Auber'93 voor Astana. De 25-jarige Fransman is een echte ronderenner. Hij kan zeer goed klimmen, maar werd ook kampioen van Frankrijk tijdrijden bij de beloften. Vorig seizoen maakte hij indruk in de Route du Sud. Hij eindigde 2de in de rit naar Castres, maar werd ook 3de in de eindstand. In de Ronde van de Toekomst versierde hij een podiumplaats in La Bresse (3e). Op zijn palmares staan overwinningen in de Tour de la Manche en de Ronde van Aosta.

Andrey Kashechkin (Astana)

Opgeleid in de jeugdploeg van Herman Frison werd Andrej Kashechkin altijd een grote toekomst voorspeld. Groot was dan ook de ontgoocheling bij Patrick Lefevere toen de Kazak na jaren van opleiding in '04 voor Crédit Agricole koos. Toch was het tot vorig jaar wachten op de grote doorbraak. Niet toevallig ging dit gepaard met zijn overstap naar Liberty Seguros. Voor het eerst ging hij aan de slag bij zijn boezemvriend en toeverlaat Vinokourov. Eerst nog met veel vraagtekens na de Operacion Puerto, later in volle glorie na een prachtige Vuelta. Kashechkin won de koninginnenrit naar de Sierra de la Pandera en plaveide met zijn gebeuk de weg naar eindwinst voor Vinokourov. Zelf haalde hij het laagste podiumtrapje. Eerder op het jaar won hij ook al een rit in Parijs-Nice en werd 3de in de Clasica San Sebastian. Zonder ongelukken wordt Kasheschkin één van de rondetenoren van de komende jaren. Twee jaar terug werd hij al 2de in het jongerenklassement van de Tour en 9de in de Dauphiné Libéré.

René Haselbacher (Astana)

De 29-jarige Oostenrijker René Haselbacher moet het hebben van zijn snelle benen en een onblusbaar temperament. Zijn aanvallende ingesteldheid maakte hem in eigen land tot een zeer geliefd renner, de Oostenrijkse versie van onze afgezwaaide Ludo Dierckxsens. Haselbacher kende echter al heel wat miserie. In zijn Tourdebuut (’03) moest hij na een spectaculaire val vroeg opgeven, en ook het jaar nadien maakte hij in Frankrijk enkele keren hard kennis met het asfalt. In '05 werd hij op oefenkamp in Zuid-Afrika van de sokken gereden en afgevoerd met een sleutelbeenbreuk. Vorig seizoen verging het de Oostenrijker, die inmiddels overstapte naar Astana, sportief beter. Hij won zowel een rit als de eindstand in de Ronde van Rheinland-Pfalz en pakte ook nog 2e plaatsen in de Ronde van Catalonië, Denemarken en Bayern Rundfahrt.

Maxim Gourov (Astana)

De 28-jarige Maxim Gourov, de voorbije 3 jaar aan de slag bij tweedeklasser Oktos-Saint-Quentin, profiteerde de voorbije winter maximaal van de Kazachse 'boom' in het wielrennen. Hij zette in het tussenseizoen zijn krabbel onder een tweejarig contract bij Astana, en zag zo zijn ProTour-droom in vervulling gaan. Bovendien rijdt hij dit seizoen aan de zijde van landgenoot en idool Vinokourov. Een profzege lukte de vierdejaarsprof nog niet, wel podiumplaatsen in de Ronde van de Sarthe en de Ronde van Cuba. In de Sarthe finishte hij vorig seizoen zelfs 2e in de eindstand.

Thomas Frei (Astana)

De Zwitser Thomas Frei tekende de voorbije winter zijn eerste profcontract bij Astana. De 21-jarige talentknaap draagt de een groot stuk van de Zwitserse wielerhoop. Hij werd in '02 al Zwitsers juniorenkampioen. Vorig seizoen finishte hij 8e in de Mainfranken Tour en 4e in de GP Willem Tell, de vermaarde beloftenronde. Naast klimmen kan hij ook een stukje tijdrijden. Dat bewees Frei met een knappe 4e plaats op het EK in Valkenburg.

Koen de Kort (Astana)

Enigszins verrassend koos Koen de Kort bij zijn profdebuut voor Liberty Seguros. De Kort, stammend uit de jongerenploeg van Rabobank, leek voorbestemd om in het Nederlandse profteam te starten. Na de sensationele winst met Thomas Dekker in de GP Eddy Merckx, en zijn zege in de 'kleine' Parijs-Roubaix, lagen er echter kapers op de kust. Als neoprof reed De Kort zich enkele malen in de kijker. Hij won een rit in de Ronde van de Toekomst en werd 5e in de Clasica Alcobendas. Vorig seizoen, dat hij na de Ronde van Romandië volmaakte bij Astana, bekleedde hij een 12e plaats in de eindafrekening van de Driedaagse van De Panne en werd 24e in Gent-Wevelgem. In de Giro maakte hij zijn rondedebuut (124e). In de Ronde van Polen versierde hij een knappe 6e stek.

Assan Bazayev (Astana

De 26-jarige Kazak Assan Bazayev tekende vorig seizoen in april zijn eerste profcontract voor Liberty Seguros. Dat werd na twee maanden al omgezet in een verbintenis met Astana-Würth. Bazayev kon dan ook de nodige adelbrieven voorleggen. Als belofte won hij de Ronde van Griekenland en finishte in dienst van Capec 3e in de eindstand van de Ronde van de Toekomst. Een perfecte waardemeter die hij ook bekrachtigde met een 3e plaats in Koolskamp. Voor Astana gooide hij meteen zijn troeven op tafel. Met zijn snelle benen spurtte hij naar winst in een etappe van de Ronde van Duitsland. Napolitano en Zabel konden enkel toekijken.

Igor Abakoumov (Astana)

De Belgische Rus Igor Abakoumov maakt dit seizoen een mooie promotie. Na een profdebuut bij Chocolade Jacques en twee seizoenen Jartazi verhuist de 25-jarige naar ProTour-team Astana. Anders dan zijn naam doet vermoeden is Abakoumov een echte Belg. Hij mag dan geboren zijn in het verre Berdyansk (Rus), hij arriveerde op prille leeftijd in België en kreeg de wielerpap in Vlaanderen ingelepeld. De voorbije 2 jaar was hij één van de revelaties in het team van Jef Braeckevelt. Eerst werd hij 2de in Nokere Koerse en 3de in de GP van Wallonië. Vorig seizoen boekte hij in de Ronde van de Ain zijn eerste profzege en werd ook 6de in Dwars door Vlaanderen en de Brabantse Pijl. Abakoumov kan behoorlijk bergop en is een uitstekende finisher.